Universidad Nacional Autónoma de México
Dirección General de Servicios de Cómputo Académico
Año 7 Núm. 74, Publicación Mensual, 27 de Noviembre de 2008

ARTÍCULOS

 

Año 3, Número 31, Agosto de 2004

Inicia la guerra de los 64 bits

Gerardo Mateo Ortiz Bandera

 

Seguramente el usuario común de un equipo de cómputo de escritorio que emplea aplicaciones como Office, Outlook, ICQ o MSN Messenger y algún navegador Web aún no ha escuchado, ni mucho menos sabe, que el cómputo de escritorio de 64 bits ha llegado y está a punto de desatarse una guerra entre los mayores fabricantes de procesadores (CPUs).

No se trata de una guerra por una tecnología nueva, de una innovación recién creada, ni de algo nunca antes visto. De hecho la tecnología de procesadores de 64 bits tiene más de diez años en el mercado con productos como el SUN SPARC, Digital Alpha, IBM AS/4000 y MIPS, pero estos procesadores pertenecen al segmento de los servidores y estaciones de trabajo, equipos con alto poder de cómputo y también un costo bastante elevado, razón por la cual su volumen de ventas es reducido y poca gente puede acceder a dicha tecnología. Sin duda alguna, el segmento que tiene el mayor volumen de ventas es el de los equipos de cómputo personal, aquéllos que están en nuestra oficina, en nuestro hogar o que, incluso, podemos transportarlos con nosotros a todas partes, y es a este segmento al que ha llegado finalmente la tecnología de 64 bits.

¿Qué significa esto de 64 bits? En principio, entendamos la diferencia con los procesadores de escritorio actuales. Hoy día tenemos procesadores de 32 bits que, incluso, corren a más de 3 Ghz, esos 32 bits podríamos decir que son como si tuviéramos una carretera de cuatro carriles donde los autos corren a 100 Km/hr; con 64 bits, esos mismos autos correrían a la misma velocidad pero ahora en una autopista de ocho carriles, con lo que podrían transitar más autos que en una carretera de sólo cuatro carriles.

Para los procesadores de 64 bits, esto significa que pueden trabajar el doble de información en el mismo ciclo de reloj (un hertz), pueden acceder a mayor capacidad de memoria y procesar archivos más grandes. Actualmente, un CPU de 32 bits puede controlar 4 GB de memoria en el caso de los procesadores de Intel y AMD, y 2 GB para los Apple (IBM); mientras que un procesador de 64 bits tiene la capacidad de controlar 16 exabytes de memoria, es decir, 16 mil millones de GB, una cantidad bastante sorprendente.

En cuanto a los cálculos matemáticos también habrá ventajas, ya que un procesador actual de 32 bits puede representar números desde 0 hasta 4,294,967,295; con el nuevo cómputo de 64 bits, se incrementará la capacidad logrando que se puedan representar números desde 0 hasta 18,446744,073,709,551,615. Obviamente esto significa que las computadoras podrán hacer operaciones con cantidades mayores y que los cálculos con cantidades pequeñas sean más eficientes.

Empresas como AMD, INTEL e IBM se han lanzado ya por la carrera de los procesadores de escritorio de 64 bits, siendo AMD la empresa que ha tomado el liderazgo por el momento. El primero en salir al mercado fue el equipo IBM con su G5, aunque a decir verdad, al ver la luz el sistema operativo de Apple, el Mac OS X, no soportaba dicha característica. Le siguió AMD con su tecnología Athlon64, extensión al viejo pero muy conocido y exitoso conjunto de instrucciones x86 (recuerden 2x86, 3x86, 4x86), y que ya era soportado por algunas distribuciones de Linux, pero que no tenía soporte de algún sistema operativo Windows (y vaya que es importante); la ventaja con este procesador es que tiene la capacidad de realizar cómputo de 64 bits pero, también, es compatible con las aplicaciones existentes de 32 bits lo que lo hace una vía muy económica de migrar a futuro.

¿Y qué pasa con Intel? El mayor fabricante de procesadores del mundo se ha quedado un poco rezagado en esta batalla. Intel tenía otra visión para el cómputo de 64 bits y era creer que no era para las masas, que era una tecnología que no necesitaban los usuarios de computadores personales en el futuro cercano. Así, la empresa decidió que 64 bits era exclusivo del cómputo de alto rendimiento y para ello invirtió miles de millones de dólares en desarrollar su propia tecnología (bueno, realmente la de Digital Alpha), el procesador Itanium (hoy día llamado Itanic). Este procesador deja de lado una arquitectura de más de 20 años, x86, y emplea una nueva, VLIW, un novedoso pero complicado conjunto de instrucciones. Al abandonar x86, los procesadores Itanium requerían de nuevo software y, con ello, de nuevos compiladores ya que no podían ejecutar los programas tradicionales, significando esto una fuerte inversión para migrar de plataforma. Para evitar esto, Intel brindó soporte para ejecutar las aplicaciones tradicionales de 32 bits de Windows dentro del nuevo Windows para Itanium 64 bits a través de un emulador, lo que hacía lenta la ejecución de los programas, tan penosamente lenta, que el procesador Itanium más rápido podía correr los programas emulados tan rápidos como un procesador 486.

Pero Intel tenía un plan B, utilizaría si las cosas no marchaban bien con Itanium, la misma tecnología de AMD y su Athlon64, sólo que bautizándola con el nombre de Extended Memory 64 Technology (EM64T). Con esto, Intel dio la razón a AMD y su visión del mercado para 64 bits, por ello tendrá en el mercado un CPU que será compatible y podrá ejecutar las mismas aplicaciones.

Y aunque parezca que AMD es por el momento quien va ganando la batalla, quizá las cosas cambien por un factor muy importante: Windows. Si bien es cierto que los procesadores de 64 bits ya están en el mercado, también es cierto que no hay manera de explotarlos debido a la ausencia del sistema operativo, y no es que desmerite al confiable sistema operativo Linux, pero no tiene el mismo grado de penetración en el mercado, lo mismo sucede con Apple y su MacOS.

Hoy día, Microsoft no tiene en el mercado un sistema operativo de 64 bits y su fecha estimada de salida es a finales de este año. Será ese día, entonces, cuando Windows XP 64 bits edition, inicie la real batalla y veamos quién será el ganador de esta guerra por nuestro escritorio.

Para mayor información:

http://www.pcworld.com/news/article/0,aid,111508,00.asp http://www.reed-electronics.com/eb-mag/article/CA438834?pubdate=8%2F1%2F2004

http://www.theinquirer.net/?article=14191

http://www.theregister.co.uk/2004/02/17/who_sank_itanic/

http://www.techworld.com/opsys/news/index.cfm?NewsID=1995

NOTA. Las marcas mencionadas en este artículo, son registradas.

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