Universidad Nacional Autónoma de México
Dirección General de Servicios de Cómputo Académico
Año 7 Núm. 74, Publicación Mensual, 27 de Noviembre de 2008

ARTÍCULOS

 

Número 3 Noviembre de 2001
CÓMPUTO APLICADO A LA ASTRONOMÍA

Entrevista al Dr. Arcadio Poveda

 


Recién investido Doctor Honoris Causa por la UNAM y con 45 años de trayectoria como investigador, el Dr.Arcadio Poveda Ricalde nos ha mostrado algo más que las estrellas y las galaxias: nos ha mostrado el universo del científico. Su labor ha tenido una enorme repercusión en el desarrollo tanto de la astronomía como de la ciencia en general en nuestro país.

DR. POVEDA ¿NOS PODRÍA HABLAR SOBRE CÓMO FUE SU PRIMER CONTACTO CON LAS COMPUTADORAS?

Mi primer contacto con el cómputo me lleva a lejanas memorias: por ahí de 1954-55, yo hacía mi tesis doctoral en Berkeley,California, sobre un problema que tenía que ver con la distribución de las galaxias en el espacio. Este trabajo implicaba conteos de galaxias y estrellas en las mismas áreas del cielo y el estudio, por técnicas estadísticas, de la correlación entre estos conteos. Para que esto fuera posible, se requería del manejo de muchos números, y el cálculo de estas correlaciones resultaba muy latoso y muy tardado, si las trataba uno de hacer con las calculadoras electromecánicas de escritorio que entonces había disponibles.

Es así, que platicando con un colega me comentó de la posibilidad de usar una computadora electrónica; él trabajaba como ayudante en el laboratorio Livermore de la Comisión de Energía Atómica de los Estados Unidos, un laboratorio de investigación clasificada, de importancia militar, y donde, en efecto, varios profesores de Berkeley daban consultoría. Ante esta posibilidad, yo indagué un poco más y resultó que uno de mis maestros era precisamente asesor del laboratorio Livermore; a petición mía, él me consiguió tiempo de cálculo, como se diría ahora, en una de las computadoras. Ciertamente no era una de las más grandes y sofisticadas, pero si se trataba de un equipo que fue un clásico de la época: la IBM 650.

Ya tenía el equipo, pero he ahí que yo no calificaba para entrar al laboratorio por cuestiones de seguridad, porque yo no era ciudadano norteamericano; mi amigo, muy amablemente, se ofreció a ayudarme en ese aspecto porque él si tenía acceso a las instalaciones. Recuerdo cómo nos íbamos al laboratorio Livermore con los datos que yo tenía en tarjetas perforadas y mientras mi amigo realizaba los cálculos yo me quedaba en el coche, en el estacionamiento. Generalmente esto lo hacíamos en las noches, cuando había un poco más de holgura para usar la máquina. Con todo esto, no sólo quedé muy agradecido con mi amigo, sino que además tuve mi primer contacto y mi primera convicción sobre la importancia del cálculo electrónico para la investigación astronómica, con las nuevas computadoras.

En esa época, no estaba generalizado para nada el uso de computadoras electrónicas, es más, el departamento de Astronomía de Berkeley no la tenía, tampoco el departamento de Física. Así con la ayuda de la IBM 650 terminé mi tesis, me doctoré y regresé a México. Un par de años después me enteré, a través de Guillermo Haro, entonces Director del Instituto de Astronomía, que una persona estaba promoviendo la adquisición de una computadora electrónica para la UNAM y estaba sondeando, por encargo del Rector Nabor Carrillo, qué interés tendría en ello la comunidad universitaria. Esa persona era el ingeniero Sergio Beltrán y cuando me puse en contacto con él, con un enorme entusiasmo, le dije que indudablemente había trabajo, que los astrónomos tendríamos siempre proyectos para la computadora, y que se justificaba esta compra. Esa fue mi primera experiencia con el cómputo electrónico en la Universidad y como resultado de dicha indagación finalmente se realizó la adquisición de esta computadora, que inicialmente se estableció en el antiguo edificio de la Facultad de Ciencias. Desde el primer momento con mis estudiantes Renato Iturriaga, Carlos Cruz, Gerardo Batiz, Christine Allen y otros, empezamos a ser usuarios frecuentes y seguimos siéndolo.

VEMOS QUE SU ENCUENTRO CON EL CÓMPUTO FUE AFORTUNADO TANTO PARA USTED COMO PARA LA UNAM, POR ESO NOS GUSTARÍA CONOCER ALGUNO DE SUS TRABAJOS REALIZADOS YA EN COMPUTADORAS DE NUESTRA UNIVERSIDAD.

Ha habido épocas en que hemos tenido proyectos de cómputo pesado para los recursos disponibles en ese entonces, en particular uno de los trabajos que hicimos, en colaboración con C.Allen y J. Ruiz, ya no con la IBM 650 sino con la Burroughs B-5500, tuvo que ver con el cálculo numérico del comportamiento dinamico de pequenos grupos de estrellas muy jovenes, que como resultado de las interacciones gravitacionales fuertes, dadas las condiciones iniciales del problema, podian acelerar estrellas a muy alta velocidad.

Pudimos demostrar que en efecto este tipo de interacciones dinamicas en grupos pequenos de seis a ocho estrellas, en ciertas condiciones, podian acelerar estrellas a muy alta velocidad.De esta forma, dimos una explicacion alterna a la que antes se usaba para explicar dicho comportamiento. Esta explicacion que ofrecimos por ahi de 1967, esta teoria, ha seguido vigente hasta nuestros dias y se sigue citando en la literatura internacional. Este trabajo fue resultado de nuestra temprana cercania con el computo electronico
en la Universidad.

DR POVEDA SI DEJAMOS VOLAR UN POCO LA IMAGINACIÓN ¿QUÉ CREE HUBIERA HECHO COPÉRNICO CON TODAS LAS HERRAMIENTAS DE INFORMÁTICA QUE EXISTEN EN LA ACTUALIDAD?

¡Uy! es muy difícil imaginarlo, porque probablemente no habría sabido qué hacer con esos recursos. Kepler, por ejemplo, tuvo que pasar por agonías tremendas entre montañas de números y de datos para poder extraer cierto tipo de correlaciones que luego han sido conocidas como las Leyes de Kepler. Si, definitivamente, le hubiera ayudado muchísimo el contar con una computadora, de haber aprendido a usarla. En la actualidad la astronomia y la carrera del espacio se han beneficiado por los avances tecnologicos, pero ¿usted se imaginó que el hombre iba a llegar a la Luna o que pensó en ese momento? Aún recuerdo en mi lejana juventud, cuando era estudiante de la Facultad de Ciencias, ya se conocían los cohetes, esta era una cuestión que ya llamaba la atención y ciertamente el realizar el sueño de algunos pensadores de salir a la Tierra y poder hacer viajes interplanetarios y llegar a la luna ya se estaba considerando. Entonces, como una actividad dentro mi carrera, recuerdo que pasaba muchas horas en la biblioteca Benjamin Franklin consultando algunos libros de mecánica cuántica y otras cuestiones, cuando por accidente vi entre los anaqueles algunos volúmenes que trataban el problema de la dinámica de los cohetes, el problema de los combustibles y qué tan lejos podían llegar. Recuerdo muy bien que saqué algunos de esos libros y me los llevé a la casa; lo que viene a mi memoria es que resultaba tan ineficiente el proceso de combustión de los materiales disponibles de ese entonces; que el tamaño de los cohetes era monstruoso, ya que una inmensa parte de su masa tenía que emplearse para llevar el combustible y así poder llegar a la Luna. Por esto, yo perdí interés en el asunto,me desalenté pensé: "esto no va a funcionar, para poder realizar viajes interplanetarios y llegar a la luna y a otros sitios del sistema planetario va a ser necesario aprovechar otras fuentes de energía" . Entonces estaba muy de moda la energía nuclear y pensaba yo que por ahí, algún día como resultado del desarrollo de la tecnología de la energía nuclear podrían implementarse fuentes de propulsión para este tipo de sondas y cohetes.Me equivoqué, finalmente tuvimos la gran sorpresa en 1957 de los primeros satélites artificiales y toda la historia que ya conocemos; en 1969 llegó el hombre a la Luna. Todo esto hecho con combustibles más o menos convencionales, pero también es cierto que los cohetes han sido gigantescos, como ya desde entonces veía la desproporción entre la cantidad de energía liberada por un litro de combustible de química orgánica y la energía necesaria para desplazarse hacia la Luna.

¿DE QUÉ MANERA LA ASTRONOMÍA BENEFICIA A LAS PERSONAS?

La astronomía es un conjunto de conocimientos, un conjunto de métodos, de técnicas para entender mejor el universo en el que estamos. Este esfuerzo nos ha permitido, entre otras cosas, liberarnos de prejuicios, de mitos como el de la astrología y otros. Por ejemplo, todavía hay muchos sitios donde un eclipse genera fantasías y temores en la población; entonces, desde el punto de vista cultural, la astronomía contribuye a librarnos de todos estos mitos y prejuicios y entender cuál es el verdadero alcance de una serie de fenómenos celestes. Además, en el proceso de tratar de entender el cielo y los movimientos de los cuerpos celestes,se sistematizó el estudio de los movimientos de los planetas -las leyes de Kepler vienen a la mente- y como resultado de ello surgió el reto de tratar de entender estos movimientos. Ahí tenemos la aportación de Galileo con el comienzo de las primeras formulaciones sistemáticas de los movimientos de los cuerpos y finalmente la gran síntesis teórica: la teoría de la gravitación de Newton.

Todo este esfuerzo hasta llegar a la teoría de Newton, es la base de la mecánica de nuestros días. Resulta actualmente algo totalmente natural el que veamos un programa de televisión en vivo transmitido desde el otro lado del planeta o ver los programas sobre el estado del clima, lo cual es un subproducto de los satélites artificiales. Todo esto no se podría haber hecho sin tener el conocimiento de la mecánica celeste para que estos satélites entren en órbita y poder controlar a qué altura deben estar y qué período deben tener. Es así como la teoría de la gravitación de Newton, siglos después, nos da esta derrama y enormes beneficios sociales y económicos. Como ésta, podríamos encontrar miles de aplicaciones, pero insisto, todo esto es el resultado del deseo de entender el movimiento de los planetas.

¿CUÁLES SON LOS PROYECTOS QUE USTED ESTÁ REALIZANDO ACTUALMENTE?

Uno de mis proyectos tiene que ver con el estudio del "Evento de Chicxulub", desde el punto de vista de si fue un cometa o un asteroide y he iniciado la escritura de un libro sobre este evento.

¿NOS PUEDE EXPLICAR EN QUÉ CONSISTE EL EVENTO DE CHICXULUB?

Lo que he llamado el Evento de Chicxulub es el impacto que experimentó la tierra con un asteroide o con un cometa hace 65 millones de años y que como resultado de ese choque -el equivalente a 10 mil veces la energía contenida en todos los arsenales nucleares del planeta-, la energía liberada en unos cuantos segundos trastocó notablemente el ambiente causando la ruptura del equilibrio ecológico que había y, como resultado de esta ruptura, la muerte de una gran cantidad de especies. De hecho, la mayor parte de las especies desaparecieron hace 65 millones de años como consecuencia de este trastorno ambiental. Los dinosaurios forman parte de esas especies que desaparecieron, pero el fenómeno afectó a miles de organismos, desde especies microscópicas hasta los animales más grandes que entonces existían: fue una hecatombe ambiental tremenda. Ya se ha dentificado dónde ocurrió el impacto, fue en la Península de Yucatán,que entonces se encontraba todavía sumergida bajo las aguas, a unos 500 metros de la superficie.El impacto se dio en este fondo marino que ya estaba muy cerca de la superficie, generó un maremoto gigante y se formó un gran cráter. Este cráter, después del impacto, fue cubierto por las aguas, con el paso del tiempo los sedimentos marinos fueron tapándolo y posteriormente la península emergió de las aguas. Actualmente, gracias a los estudios geofísicos que se han hecho ha sido posible reconocer la traza del cráter que no se ve a simple vista, está enterrado, pero el centro de ese cráter coincide aproximadamente con un pequeño puerto que se llama Chicxulub, por eso lleva este nombre que ya ha sido aceptado y conocido en la literatura mundial sobre el tema.

¿NO ES TRAMPA SI LE PEDIMOS QUE COMPARTA CON LOS LECTORES DE ENTÉRATE EL FINAL DE SU LIBRO? ¿SE TRATÓ DE UN COMETA O DE UN METEORITO?

Con mucho gusto, yo pienso que fue un cometa. La posibilidad de que haya sido un cometa es mayor por un factor de diez, de que haya sido un asteroide.

   

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